Archive for the ‘Insolite’ Category

“Paris 26 Gigapixels is the name of the biggest assembled panoramic image of the world. It shows Paris in a very high definition. A gigapixel is 1 billion pixels! The image is a stitching of more than 2000 individual photos.”

The result is more than impressive. This awesome initiative has been talked about everywhere in the web during this past 2 weeks. It’s an interesting follow-up on our previous article on the views of Paris.

Now, just use this picture to pick your favorite place in the City of Lights and book a Paris Ambassador guide for a stroll there!


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Excerpt from Galignani’s New Paris Guide (1837).

“Formerly, privileged persons alone could keep eating-houses in Paris. In 1765 a cook freed the public from this restraint, and having prepared a room for refreshments, placed over the door the following parody of a passage in Scripture ;—” Venile ad me qui stomacho laboratis, ct ego restaurabo vos.”

This attempt was successful and afterwards, when the Revolution brought many strangers to Paris, and the domestic habits of the Parisians were altered, these establishments increased every year, and are now to be found in all parts of Paris. In the restaurants there is generally presented a bill of fare called la carte, with the price of every article, aad some of these bills contain upwards of 300 dishes.

Ladies frequent the restaurants, as well as the cafes. In these houses there are generally private rooms called cabinets particuliers, in which two friends or a parly may dine in private. Besides the principal and second-rate restaurateurs, where the dinner is a la carle, there are other houses where dinners are served for a fixed sum per head. At the best of these houses a plentiful dinner, including wine, may be had for two francs. In the vicinity of the Palais Royal, however, and indeed in most parts of Paris, a dinner may be had for 30, 25, and even 22 sous.

To give an idea how luxury and economy may be combined, it is only necessary to observe, that soup, 3 dishes at choice, a dessert, bread, and a portion of wine, may be had for 22 sous. There is also another class of cooks in Paris, called traiteurs, or petty restaurateurs, whose principal business is to send out dishes, or dinners ready dressed to order. A family residing in lodgings, or at an hotel, will find it the cheapest mode to make a hargain with the traiteur, to be supplied for a fixed period, with a certain number of dishes daily, at any hour agreed upon.

A person may also dine at some of these places, but it is not considered comme il faut. The restaurants are nearly as numerous and as splendidly adorned as the cafes. To the latter it is customary to retire immediately after dinner, to take a demi-tasse of coffee, and a petit verre de liqueur, instead of sitting over the bottle as in England. Coffee may, however, be had at the restaurants.”

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It is a little known fact, even to Parisians themselves, that almost half of Paris’ left bank is in fact… a labyrinth!

Of course, one has to go deep down under the surface (usually between 20 and 30 meters) to enter the maze of 500+ km of galleries, which are the testimony of the former mining frenzy that started in the Roman days and last up until just before the French Revolution.

Most of the galleries display an engraving or a plate of the corresponding street name above the ground. Some spots, more than others, bear the marks of History, like this bunker from WWII where you can still read instructions in German painted on the walls.

Unfortunately, Paris Ambassador won’t be able to take you to an underground tour: the IGC (Inspection Générale des Carrières), created by Louis XVI in 1777, is the official manager of “carrières souterraines de Paris”, which are now closed to the public.

But this doesn’t prevent the “cataphiles” from having a social life underground, including tagging, trekking and partying.

And, guess what, the 6 million dead buried in the “catacombes”, the official boneyard of Paris, don’t seem to care.

photos (c) Paris Ambassador.

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“Notre-Dame de Paris is the most satisfactory summary of hermetic science.” (Victor Hugo)

While Quasimodo was wandering around the heights of Notre-Dame, sharing his sufferings with the gargoyles, the archdeacon Claude Frollo was absorbed in the hermetic symbols of the front of the cathedral. And more particularly in one that no longer exists: the raven.

Victor Hugo describes Frollo « calculating the angle of vision of that raven which belongs to the left front, and which is looking at a mysterious point inside the church, where is concealed the philosopher’s stone ». Hugo adds that this « page of incantation written in stone » is the work of Guillaume of Paris. The latter is supposed to have concealed the stone (maybe Nicolas Flamel’s) in one of the pilars of the nave.

An other tradition, coming from Gobineau of Montluisant in the 17th century, tells about of stone raven in the arch of the central door; its eyes would face the place where are hidden “the sun beams that will turn into gold after one thousand years and diamand after three thousand.” The alchemist Fulcanelli, in his Mysteries of the cathedrals (1926), confirms this belief.

But several interrogations remain. First, who really was Guillaume of Paris? There was a bishop, Guillaume of Auvergne (theology teacher and bishop of Paris from 1228 to 1249), who would correspond to the name given by Hugo. But little is known of his alchemical or esoterical vocation, or his contribution to the building of the cathedral, except that he gave the south tower bell. The name of the bishop Guillaume Chartier pops up too, but doesn’t fit the dates of the building of Notre-Dame. (he died in 1472 whereas the cathedral was almost achieved at the end of the 13th century). Or may it be Guillaume, great inquisitor of Paris, whom Philippe IV missionned in the infamous date of October 13th, 1307 to arrest all the Templars of the kingdom of France?

Would the philosophers’ stone be a symbol of the mysterious treasure of the Templars, subject of all the greed and all the fictions throughout centuries?

Then, the raven itself no longer exists (provided it ever existed), like many other architectural pieces from the front of the cathedral. Hugo writes that it was located on the left portal, the portal of the Virgin, but where exactly? Must one consider the dove medaillon, allegory of Humility (in which Fulcanelli sees the raven of the alchemists), a symbol of the materia prima and of putrefaction? Or maybe one of the doves of the portal of the Virgin? “In this part of the hall was once sculpted the main hieroglyph of our practice: the raven. Major element of the hermetic blazon, the raven of Notre Dame has always had a strong attraction on the peat of the blowers, for an old legend said it was the one lair of a sacred treasure.” (Fulcanelli, op. cit.)

One tradition tells about the Wise Virgins inside the right arch of the central portal, under the Last Judgment scene; one of them, with an explicit gesture, is supposed to be pointing at the stone bird. But the details are indistinct and the texts remain a bit blurry between esoteric symbolism and architectural reality. Can one exclude a secular interpretation of the word “raven”, which indicates in architecture a projecting element of stone, wood or metal that supports a beam or a girder?

Notre Dame de Paris has long been a meeting point for alchemists who would gather under the portals of St Marcel, St Anne and the Last Judgment. Yet is it more than this “book of stone” which Hugo wrote about? Did its stones contain some unconceivable treasure? Had the father of Esmeralda made his heroine the embodiement of the “emerald of the wise” or the “philosophers’ mercury” of the old spagyric tradition?

Let Gerard de Nerval and his “Golden verses” have the final word:

Often a hidden god inhabits obscure being;
And like an eye, born, covered by its eyelids,
Pure spirit grows beneath the surface of stones!

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Pendant que Quasimodo errait sur les hauteurs de Notre-Dame, partageant ses souffrances avec les gargouilles, l’archidiacre Claude Frollo, quant à lui, se gorgeait des symboles hermétiques contenus sur la façade de la cathédrale ou, plus précisément, d’un symbole aujourd’hui disparu : le corbeau.

Victor Hugo décrit Frollo « calculant l’angle du regard de ce corbeau qui tient au portail de gauche et qui regarde dans l’église un point mystérieux où est certainement cachée la pierre philosophale ». Hugo ajoute que c’est à l’évêque Guillaume de Paris qu’on doit « cette page de grimoire écrite en pierre ». C’est lui qui aurait caché la pierre (peut-être celle de Nicolas Flamel) dans l’un des piliers de la nef.

Une autre tradition, rapportée au XVIIe siècle par Gobineau de Montluisant, parle d’un corbeau de pierre sur les voussures de la porte centrale qui aurait l’œil dirigé vers le lieu où sont cachés « les rayons de soleil qui se transformeront en or au bout de mille ans et diamant au bout de trois mille ans ». L’alchimiste Fulcanelli, dans le Mystères des cathédrales (1926), confirme ces croyances.

Mais plusieurs questions demeurent. Tout d’abord, qui fut ce Guillaume de Paris ? S’il y a bien eu un évêque correspondant à celui dont parle Hugo, Guillaume d’Auvergne (professeur de théologie et évêque de Paris de 1228 à 1249), on sait peu de choses sur sa quelconque vocation alchimique ou ésotérique et participation à la construction de la cathédrale si ce n’est qu’il offrit la cloche de la tour sud. On évoque également le nom de l’évêque Guillaume Chartier, mais il ne correspond en rien aux dates de la construction de Notre-Dame (il est mort en 1472 alors que la cathédrale était quasiment achevée à la fin du XIIIe siècle). Ou pourrait-il s’agir de Guillaume, grand Inquisiteur de Paris, à qui Philippe IV confia, en cette date fameuse du 13 octobre 1307, l’arrestation de tous les Templiers du royaume de France ?

La pierre philosophale serait-elle alors une sorte de symbole du mystérieux trésor des Templiers, objet de toutes les convoitises et de toutes les fictions au cours des siècles ?

Ensuite, quant au corbeau lui-même – si tant est qu’il ait jamais existé – il a aujourd’hui disparu (comme beaucoup d’autres éléments architecturaux) de la façade de la cathédrale. Hugo précise qu’il se trouvait sur le portail de gauche, le portail de la Vierge, mais à quel emplacement exact ? Faut-il considérer le médaillon à la colombe, allégorie de l’Humilité, dans lequel Fulcanelli voit le corbeau des alchimistes, symbole de la materia prima et de la putréfaction ? Ou encore l’une des colombes du portail de la Vierge ?
« C’est dans cette partie du porche que se trouvait sculptée autrefois l’hiéroglyphe majeur de notre pratique : le corbeau. Principale figure du blason hermétique, le corbeau de Notre-Dame avait, de tout temps, exercé une attraction très vive sur la tourbe des souffleurs : c’est qu’une vieille légende le désignait comme l’unique repère d’un dépôt sacré. » (Fulcanelli, op. cit.)

Une tradition invoque les Vierges Sages contenues dans le piédroit du portail central, sous la scène du Jugement dernier, dont l’une d’elles désignerait l’oiseau de pierre par sa position explicite. Mais les indications sont imprécises, et le discours se brouille souvent entre symbolisme ésotérique et réalité architecturale. Peut-on exclure une interprétation profane du mot corbeau, qui désigne en architecture un élément saillant de pierre, bois ou métal destiné à soutenir une poutre ou un linteau ?

On sait que Notre-Dame de Paris a longtemps été un lieu de rendez-vous des alchimistes qui se rencontraient sous les portails de St Marcel, de St Anne et du Jugement dernier. Mais est-elle plus que ce livre de pierre qu’évoquait Hugo ? Ses pierres renferment-t-elle quelque inimaginable trésor ? Le créateur d’Esmeralda avait-il compris que la cathédrale renfermait quelque inimaginable trésor, et fait de son héroïne l’incarnation de cette « émeraude des sages » ou « mercure philosophique » de la tradition spagirique ?

Laissons donc le dernier mot aux Vers dorés de Gérard de Nerval :

« Souvent dans l’être obscur habite un Dieu caché ;
Et comme un œil naissant couvert par ses paupières,
Un pur esprit s’accroît sous l’écorce de pierre. »

NB : cet article est paru originellement sur le webzine de Julie Cathédrale

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Tout a commencé, comme souvent, par un film de série B, “The Doom Generation”, qui mettait en scène un trio d’adolescents neurasthéniques trucidant à coups de fusil à canon scié des pauvres prolétaires malheureux du Middle-West. Jusque là, ça pourrait passer pour un gentil téléfilm d’un émule de Tarentino.

Mais le pitch n’est pas complet : car nos trois héros, représentants d’une génération X post-moderne et désenchantée, n’appuient sur la détente que lorsque le montant qu’ils ont à payer contient le nombre du Diable, 666 (ce qui, par une coïncidence malheureuse, arrive systématiquement, y compris chez ce triste épicier chinois dont la facture à 6,66$ lui vaudra d’avoir la tête séparée du reste du corps).

Mais baste-là les facéties juvéniles. Le McDonald’s de St Lazare à Paris porte, si l’on en croit le ticket de caisse, le n°666. Assez étonnamment, il comporte une série de salles au sous-sol situées dans d’anciennes caves qui rappellent vaguement des cryptes carpathiennes.

Encore plus étonnamment, à chaque fois que je m’y suis rendu, j’ai été éclairé d’une illumination qui rappelle celle de Paul Claudel à Notre-Dame (avec beaucoup moins d’odeur d’encens mais beaucoup plus d’odeur de frites).

Dans le tarot divinatoire, la carte XV, “Le Diable”, n’est-elle pas à la fois symbole du Mal et de la Création ?

Donc, la question du jour que personne ne se pose : comment sont attribués les numéros des restaurants McDonald’s ?

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